如果声明了一个类,一般可以用它定义对象。但是在面向对象程序设计中,往往有一些类,它们不用来生成对象。定义这些类的惟一目的是用它作为基类去建立派生类。它们作为一种基本类型提供给用户,用户在这个基础上根据自己的需要定义出功能各异的派生类。用这些派生类去建立对象。
 
一个优秀的软件工作者在开发一个大的软件时,决不会从头到尾都由自己编写程序代码,他会充分利用已有资源(例如类库)作为自己工作的基础。
 
这种不用来定义对象而只作为一种基本类型用作继承的类,称为抽象类(abstract class),由于它常用作基类,通常称为抽象基类(abstract base class)
 
凡是包含纯虚函数的类都是抽象类。因为纯虚函数是不能被调用的,包含纯虚函数的类是无法建立对象的。抽象类的作用是作为一个类族的共同基类,或者说,为一个类族提供一个公共接口。
 
一个类层次结构中当然也可不包含任何抽象类,每一层次的类都是实际可用的,可以用来建立对象的。但是,许多好的面向对象的系统,其层次结构的顶部是一个抽象类,甚至顶部有好几层都是抽象类。
 
如果在抽象类所派生出的新类中对基类的所有纯虚函数进行了定义,那么这些函数就被赋予了功能,可以被调用。这个派生类就不是抽象类,而是可以用来定义对象的具体类(concrete class)。如果在派生类中没有对所有纯虚函数进行定义,则此派生类仍然是抽象类,不能用来定义对象。
 
虽然抽象类不能定义对象(或者说抽象类不能实例化),但是可以定义指向抽象类数据的指针变量。当派生类成为具体类之后,就可以用这种指针指向派生类对象,然后通过该指针调用虚函数,实现多态性的操作。