初创期
  Unix的诞生和Multics(Multiplexed Information and Computing System)是有一定渊源的。Multics是由麻省理工学院,AT&T贝尔实验室和通用电气合作进行的操作系统项目,被设计运行在GE-645大型主机上,但是由于整个目标过于庞大,糅合了太多的特性,Multics虽然发布了一些产品,但是性能都很低,最终以失败而告终。
  AT&T最终撤出了投入Multics项目的资源,其中一个开发者,Ken Thompson则继续为GE-645开发软件,并最终编写了一个太空旅行游戏。经过实际运行后,他发现游戏速度很慢而且耗费昂贵——每次运行会花费75美元。
  在Dennis Ritchie的帮助下,Thompson用PDP-7的汇编语言重写了这个游戏,并使其在DEC PDP-7上运行起来。这次经历加上Multics项目的经验,促使Thompson开始了一个DEC PDP-7上的新操作系统项目。Thompson和Ritchie领导一组开发者,开发了一个新的多任务操作系统。这个系统包括命令解释器和一些实用程序,这个项目被称为UNICS(Uniplexed Information and Computing System),因为它可以支持同时的多用户操作。后来这个名字被改为UNIX。
  发展期
  最初的Unix是用汇编语言编写的,一些应用是由叫做B语言的解释型语言和汇编语言混合编写的。B语言在进行系统编程时不够强大,所以Thompson和Ritchie对其进行了改造,并与1971年共同发明了C语言。1973 年Thompson和Ritchie用C语言重写了Unix。在当时,为了实现最高效率,系统程序都是由汇编语言编写,所以Thompson和 Ritchie此举是极具大胆创新和革命意义的。用C语言编写的Unix代码简洁紧凑、易移植、易读、易修改,为此后Unix的发展奠定了坚实基础。
  1974年,Thompson和Ritchie合作在ACM通信上发表了一片关于UNIX的文章,这是UNIX第一次出现在贝尔实验室以外。此后UNIX被政府机关,研究机构,企业和大学注意到,并逐渐流行开来。
  1975年,UNIX发布了4、5、6三个版本。1978年,已经有大约600台计算机在运行UNIX。1979年,版本7发布,这是最后一个广泛发布的研究型UNIX版本。20世纪80年代相继发布的8、9、10版本只授权给了少数大学。此后这个方向上的研究导致了Plan 9的出现,这是一个新的分布式操作系统。
  1982年,AT&T基于版本7开发了UNIX System Ⅲ的第一个版本,这是一个商业版本仅供出售。为了解决混乱的UNIX版本情况,AT&T综合了其他大学和公司开发的各种UNIX,开发了UNIX System V Release 1。
  这个新的UNIX商业发布版本不再包含源代码,所以加州大学Berkeley分校继续开发BSD UNIX,作为UNIX System III和V的替代选择。BSD对UNIX最重要的贡献之一是TCP/IP。BSD 有8个主要的发行版中包含了TCP/IP:4.1c、4.2、4.3、4.3-Tahoe、4.3-Reno、Net2、4.4以及 4.4-lite。这些发布版中的TCP/IP代码几乎是现在所有系统中TCP/IP实现的前辈,包括AT&T System V UNIX 和Microsoft Windows。
  其他一些公司也开始为其自己的小型机或工作站提供商业版本的UNIX系统,有些选择System V作为基础版本,有些则选择了BSD。BSD的一名主要开发者,Bill Joy,在BSD基础上开发了SunOS,并最终创办了Sun Microsystems。
  1991年,一群BSD开发者(Donn Seeley、Mike Karels、Bill Jolitz 和 Trent Hein)离开了加州大学,创办了Berkeley Software Design, Inc (BSDI)。BSDI是第一家在便宜常见的Intel平台上提供全功能商业BSD UNIX的厂商。后来Bill Jolitz 离开了BSDI,开始了386BSD的工作。386BSD被认为是FreeBSD、OpenBSD 和 NetBSD的先辈。
  AT&T继续为UNIX System V增加了文件锁定,系统管理,作业控制,流和远程文件系统。1987到1989年,AT&T决定将Xenix(微软开发的一个x86-pc上的UNIX版本),BSD,SunOS和System V融合为System V Release 4(SVR4)。这个新发布版将多种特性融为一体,结束了混乱的竞争局面。
  1993年以后,大多数商业UNIX发行商都基于SVR4开发自己的UNIX变体了。
  现况
  UNIX System V Release 4发布后不久,AT&T就将其所有UNIX权利出售给了Novell。Novell期望以此来对抗微软的Windows NT,但其核心市场受到了严重伤害,最终Novell将SVR4的权利出售给了X/OPEN Consortium,后者是定义UNIX标准的产业团体。最后X/OPEN和OSF/1合并,创建了Open Group。Open Group定义的多个标准定义着什么是以及什么不是UNIX。
  实际的UNIX代码则辗转到了Santa Cruz Operation,这家公司后来出售给了Caldera Systems。Caldera原来也出售Linux系统,交易完成后,新公司又被重命名为SCO Group。
  1127部门的解散
  根据一项报导指出,当年负责研发UNIX与后续维护工作的贝尔实验室1127部门已于2005年8月正式宣告解散。Ken Thompson已退休,现居加州;Dennis Ritchie调到别的部门;Douglas McIlroy在达特茅斯学院担任教授等等。